Zu den verschiedenen Arten des Tötens: Elizabeth Kolberts "The Sixth Extinction"

Elizabeth Kolbert kombiniert die scharfen Beobachtungskräfte eines Feldbiologen mit der literarischen Fähigkeit eines erfahrenen und nachdenklichen Schriftstellers.

Elizabeth Kolbert kombiniert die scharfen Beobachtungskräfte eines Feldbiologen mit der literarischen Fähigkeit eines erfahrenen und nachdenklichen Schriftstellers. In ihrem vorherigen Buch "Notizen aus einer Feldkatastrophe" reiste sie in weit entfernte Teile der Welt, um Geschichten über die schädlichen Auswirkungen des Klimawandels zu finden. In ihrem neuesten Buch kombiniert sie ähnliche Berichte aus der ganzen Welt mit Kapiteln aus der Wissenschaftsgeschichte, um einen bemerkenswerten Bericht über eine der spektakulärsten und wichtigsten Geschichten der Biologie und der Geschichte zu geben - Massensterben. Es gab fünf dokumentierte große Aussterben in der Geschichte, wobei der Tod der Dinosaurier am beliebtesten war, der durch einen Meteoriten einprägsam verursacht wurde. Wir befinden uns jedoch wahrscheinlich in einer sechsten Ausrottung, und wie Kolbert dokumentiert, werden zumindest Teile davon durch die zerstörerischen Tendenzen der Menschen und unseren unstillbaren Durst nach natürlichen Ressourcen verursacht. Die Sorge um das Aussterben ist nicht nur eine Diskussion für die Salons von Umweltmenschen mit blutendem Herzen; Als Chemiker ist mir bewusst, dass etwa die Hälfte aller auf dem Markt befindlichen Medikamente aus natürlichen Quellen stammen. Jedes Mal, wenn wir einen anderen Meeresschwamm oder -frosch abtöten, beraubt uns das nächste Durchbruchmedikament gegen Krebs oder AIDS.

Kolbert erzählt uns zunächst, wie wir im 18. Jahrhundert vom Aussterben erfahren haben. Es hat lange gedauert, bis Wissenschaftler und die Öffentlichkeit wirklich an solche verheerenden Ereignisse glaubten, einfach aufgrund ihres Umfangs. Es war Georges Cuvier, ein französischer Naturforscher, der mühsam Fossilien und Knochen von riesigen und exotischen Kreaturen aus der ganzen Welt sammelte und Mutmaßungen in die Realität umsetzte. Cuvier überzeugte mit seiner reinen Fülle die Tatsache, dass die Welt der in der Zeit verlorenen Welten völlig anders war als wir. Charles Darwin und Charles Lyell, die nach Cuvier kamen, diskutierten ebenfalls über das Aussterben. Da Darwins Theorie jedoch im Laufe der Zeit sehr allmähliche Veränderungen erforderte, konnte er nicht genau verstehen, wie ganze Tierarten in einem evolutionären Blickwinkel verschwinden könnten. Kolbert erzählt auch die faszinierende Geschichte des Alvarez-Vater-Sohn-Duos, das den möglichen Grund für das Aussterben der Dinosaurier entdeckte, indem er die erstaunlich hohe Konzentration von Iridium - ein Element, das nur in Meteoriten reichlich vorhanden ist - in bestimmten Tonschichten misst.

Das wahre Fleisch des Buches sind Kolberts Reisen in verschiedene Teile der Welt und ihre Berichterstattung über das Aussterben bestimmter Arten. In einem Kapitel untersucht sie die Auswirkungen des Klimawandels auf die Versauerung der Meere - einen der eher vernachlässigten Aspekte der Debatte um die globale Erwärmung - auf Korallenriffe. Die Versauerung der Meere ist eine Folge der einfachen Chemie. Wenn sich Kohlendioxid in Wasser löst, senkt es seinen pH-Wert und die resultierende saure Lösung beginnt an Korallen zu fressen, die aus Kalziumkarbonat bestehen.

Letztes Jahr war ich in Hawaii und eine der aufschlussreichsten Erfahrungen, die ich dort hatte, war das Schnorcheln auf der Insel, auf der Captain Cook getötet wurde. Wenn ich durch die Brille blickte, konnte ich nicht nur ein spektakuläres Ökosystem von Fischen, Röhrenwürmern, Seegurken, Quallen und anderen Bewohnern der Tiefe sehen, sondern auch, wie sehr sie alle von den Korallenriffen abhängig waren. Die Würmer waren permanent an den Riffen verankert, und die Fische küssten ständig mit zusammengekniffenen Lippen die Oberfläche und verbrauchten das Pflanzen- und Mikrobenmaterial, das sich in den sauerstoffreichen Poren der komplizierten Strukturen ablagerte. Offensichtlich unterstützen die Riffe viele Lebenswelten, und wie Kolbert aus erster Hand erfährt, werden diese Welten durch die Versauerung des Ozeans erschöpft. Selbst diejenigen, die den Erwärmungseffekten der CO2-Emissionen skeptisch gegenüberstehen, sollten diese Auswirkungen sehr ernst nehmen. Und wie ich schon erwähnt habe, ist dieses Anliegen nicht rein moralisch; Meeresschwämme waren die Quelle einiger der vielversprechendsten Krebsmedikamente und werden es auch weiterhin sein.

Kolbert erforscht auch das Verschwinden anderer Arten, die das Spektrum der Artenvielfalt umfassen, von Vögeln über Frösche bis hin zu Säugetieren. Um dies zu dokumentieren, reist sie zu Höhlen in Italien, zu Regenwäldern in Zentralafrika und sogar zu einem Ort in allen Vororten von New Jersey, wo Spuren des K / T-Grenzereignisses gefunden werden können, das die Dinosaurier getötet hat. Pilzinfektionen scheinen eine führende und besonders besorgniserregende Ursache für mehrere derzeitige Aussterben zu sein, vor allem die von New England Fledermäusen und panamischen Goldfröschen. Amphibien sind mehr als fast alle anderen Arten zum Teil aufgrund ihrer empfindlichen Haut betroffen. In einem anschaulichen Kapitel lokalisiert Kolbert ein künstliches Ökosystem, das von Wissenschaftlern in Panama eingerichtet wurde, in dem die letzten hundert Goldfrösche überleben. Mittlerweile ist der Pilz in seiner natürlichen Umgebung so verbreitet, dass die Freisetzung im Freien tödlich wäre. Diese farbenfrohen Kreaturen, die von ihren menschlichen Fürsorgern genährt werden, sind die letzten überlebenden Mitglieder ihres Stammes und stehen kurz davor, vom Gesicht des Planeten zu verschwinden. Ein ähnlich ergreifendes Kapitel stellte uns eine männliche Hawaiianische Krähe vor, die genau wie die goldenen Frösche Teil einer Spezies ist, die nur in einem Zoo existiert. Alle Versuche des Zoopersonals, diese Krähe zur Paarung zu veranlassen, waren bisher erfolglos und man weiß nicht, wie lange sein Faden nicht durchbrochen wird.

Kolbert hält sich weise davon ab, viele dieser Arten vom Verschwinden der menschlichen Tätigkeit zu erklären. In vielen Fällen gibt es jedoch starke Beweise dafür, dass menschliche Aktivitäten mit einem schnellen Artenschwund zusammenhängen. In diesem Zusammenhang kann die Entwaldung eine noch größere Bedrohung als der Klimawandel darstellen. In der Tat scheint ein universelles mathematisches Skalierungsgesetz, das die Anzahl der Arten mit dem Gebiet verbindet, die Auswirkungen der Abholzung zu kapseln. Dies gilt auch für die Einführung nicht endemischer Arten durch Flug- und Seereisen, die, wenn sie in ein neues Ökosystem eingeführt werden, frei von Raubtieren sind und die lokale Bevölkerung dezimieren. Ein bemerkenswerter Fall ist die in Guam eingeführte braune Baumschlange, die sich buchstäblich durch mehrere Vogel- und Amphibienpopulationen frisst. Ein anderes Beispiel ist die gefräßige Zebramuschel, die in den USA in den Gewässern Verwüstungen angerichtet hat.

Der Einfluss des Menschen ist nicht zu leugnen, und wenn wir diesen Einfluss messen, sehen wir die manchmal grausamen und gleichgültigen Streifen der Unmenschlichkeit, die uns als eine der wenigen Arten auf dem Planeten kennzeichnen, die sich daran erfreut, andere zu töten. Besonders barbarisch war das Abschlachten der flugunfähigen Großen Auk im 19. Jahrhundert in Nordeuropa; Kolbert spricht darüber, wie hungrige Matrosen die Auks verschlungen haben, indem sie nicht nur in kochendes Wasser getaucht wurden, sondern auch als Brennstoff für das darunter liegende Feuer. Einer der einfachen Gründe, warum Menschen größere Tiere schnell zum Aussterben bringen können, ist ihre langsame Zuchtrate. Dies erklärt zum Beispiel das Verschwinden der Megafauna in Neuseeland, wo die Jagd auf die großen, flugunfähigen Moa einen strengen Testfall liefert. In von Menschen unberührten Ökosystemen können die Nachteile, die Lebewesen aufgrund ihrer langsamen Fortpflanzungsrate erleiden, durch ihre größere Größe und Stärke kompensiert werden. Wenn intelligente Menschen mit Waffen ankommen, ändert sich die Gleichung radikal. Genau deshalb sind größere Tiere wie Löwen, Tiger und Affen heute die am meisten bedrohte Tierart.

Der vielleicht faszinierendste Aspekt der verheerenden Auswirkungen des Menschen auf andere Arten entsteht, wenn wir nicht auf entfernte, sondern auf eine sehr nahe liegende Art - den Neandertaler - schauen. Eine der bedeutendsten Entdeckungen der Wissenschaft in den letzten Jahren war die Erkenntnis, dass der Homo sapiens, nachdem er vor etwa vierzigtausend Jahren Neandertaler in Europa und Westasien begegnet war, zuerst mit ihnen gekreuzt und sie dann irgendwie getötet hat. Diese Tatsache hat etwas tief Gruseliges. Wie die bahnbrechenden jüngsten Arbeiten zur Sequenzierung von Neandertaler-DNA zeigen, haben praktisch alle von uns zwischen 1 und 4 Prozent dieser DNA in unserem eigenen Genom. Wir haben vielleicht sogar ein paar Gene von unseren nahen Verwandten geerbt. Diese Arbeit wurde vor allem durch die Bemühungen des schwedischen Genetikers Svante Paabo, der von Kolbert interviewt wurde, ermöglicht. Sein kürzlich erschienenes Buch bietet einen faszinierenden Einblick in die Sequenzierung des Neandertaler-Genoms.

Was hat Neandertaler während unseres Lebens zum Aussterben gebracht? Krieg könnte sicherlich ein Grund sein; Danach waren alle Bevölkerungsgrößen sowie die Sterblichkeitsraten dann recht niedrig. Vielleicht waren die Neandertaler-Populationen bereits am Rande des Aussterbens, als die Menschen sie so rein statistisch fanden, dass sie wahrscheinlich nicht zu lange überlebten. Meine Lieblingserklärung ist Krankheit. Es ist sehr wahrscheinlich, dass die Kreuzung zwischen dem modernen Menschen und dem Neandertaler letzteren für bestimmte Krankheiten, die vom Menschen übertragen wurden, anfälliger machte. Neandertaler könnten auch anfälliger für bestimmte Krankheiten gewesen sein. Es gibt auch Hinweise darauf, dass Menschen kreativer und intelligenter waren als Neandertaler. Daher waren wir möglicherweise besser für den Umgang mit Krankheiten geeignet als unsere "weniger entwickelten" Cousins. Was auch immer der Grund sein mag, die Koexistenz von Menschen und Neandertalern, gefolgt von ihrem Verschwinden, ist ein weiterer Datenpunkt auf der Tabelle der Aussterben, in dem Menschen eine dominierende Rolle gespielt haben könnten.

Die ganze Geschichte des Aussterbens verbirgt auch eine tiefgründige Ironie. Im Tod gibt es Leben. Die gleichen fünf Aussterben, die mehr als 90% der Arten auf der Erde abtöteten, öffneten ökologische Nischen und Ressourcen für zuvor unterdrückte Kreaturen. Dinosaurier machten Platz für Säugetiere und Amphibien und führten zur Entwicklung des Menschen. Es ist auch fast poetisch ironisch, dass einige Mitglieder derselben menschlichen Spezies, die so viele ihrer evangelisch entfernten und nahen Verwandten abgetötet haben, ebenfalls heroische Anstrengungen unternehmen, um die verbleibenden Mitglieder bestimmter Arten in Zoos und anderen ökologischen Enklaven zu erhalten. Wir wissen nicht, wie diese Ausrottungsgeschichte enden wird. Vielleicht wird es damit enden, dass Menschen die meisten anderen Arten auf dem Planeten töten, indem sie die Kette der Interdependenzen zwischen verschiedenen Tieren und Pflanzen brechen. Wenn wir dies tun, können wir uns selbst töten, indem wir das komplizierte Netz natürlicher Ressourcen zerstören, das es uns ermöglicht, die Welt zu bewirtschaften, zu ernähren und zu kleiden. Oder vielleicht töten wir uns direkter durch Klimawandel, Überbevölkerung oder Atomkrieg. In jedem Fall sagt uns die Geschichte des Aussterbens, dass der Planet überleben wird. Die Natur findet immer einen Weg.

Die geäußerten Ansichten sind die des Autors und sind nicht notwendigerweise die.

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