Salamander der USA durch tödlichen Pilz bedroht

Der Erreger mit einer Sterblichkeitsrate von nahezu 100 Prozent könnte Amphibienarten beseitigen, die bereits durch den Verlust von Lebensräumen dezimiert wurden

Bei einer kürzlich unternommenen Expedition in Südostgeorgiens Hinterwäldern hat der Amphibienspezialist Mark Mandica nach 137-stündigem Durchsuchen der Schwarzwasserteiche mit Netzen zwei Flatwoods-Salamanderlarven, eine vom Bundesstaat bedrohte Art, gefunden. Obwohl das nur ein spärlicher Fund ist, wurde das Larvenpaar „leider als großer Erfolg betrachtet“, beklagt der Geschäftsführer der Amphibian Foundation.

Flachhölzer sind extrem selten: Seit 2000 sind die Bestände in den USA im Südosten der USA um 90 Prozent zurückgegangen. Lebensraumverlust ist eine der Hauptursachen. Nur drei Prozent ihres natürlichen Territoriums, Langusten-Kiefern, sind noch vorhanden. Ein anderer ist der Waldbrandschutz: Flatwoods halten während der Sommerfeuersaison unterirdisch Winterschlaf, aber die Menschen setzen im Winter kontrollierte Verbrennungen an und braten die armen Kreaturen. Um ihren Niedergang zu bekämpfen, plant Mandica, die Larven großzuziehen und letztendlich in Gefangenschaft Flachhölzer zu züchten, der erste Versuch mit dieser Art, aber es ist ein Akt der Verzweiflung. "Es ist ihr einziger Schuss", sagt Mandica.

Flachhölzer sind jedoch nur die am unmittelbarsten bedrohten Salamander. Jenseits der US-amerikanischen Küsten sind die echsenartigen Amphibien mit beispiellosen existenziellen Bedrohungen konfrontiert. Mehr als die Hälfte der von der International Union for Conservation of Nature (282 von 560) aufgeführten Salamander-Arten fallen unter eine Bedrohungskategorie. Erhöhte Landentwicklung, schlechte Wasserqualität und Krankheiten sind die Hauptursachen für den Verlust ihres Lebensraums. Und obwohl sich amerikanische Salamander, die verschiedenste Bevölkerung der Welt, im Vergleich gut entwickelt haben, machen sich Wissenschaftler nun auf eine außergewöhnliche Bedrohung gefasst: einen asiatischen Chytridenpilz Batrachochytrium salamandrivorans, oder Bsal. Mit einer Todesrate von nahezu 100 Prozent für bestimmte Arten ähnelt der durch Wasser übertragene Pilz Salamander-Kryptonit.

Infizierte Tiere entwickeln Hauterosionen, gefolgt von tiefen Ulzerationen und mikroskopischer Hautnekrose. Der Tod schlägt innerhalb weniger Tage ein. Bsal, das erstmals 2014 in den Niederlanden dokumentiert wurde, hat sich seitdem auf wild lebende Populationen in Deutschland und Belgien ausgeweitet und wurde auch im britischen Tierhandel entdeckt. Bestimmte Arten sind anfälliger als andere. Die Feuersalamander, eine der häufigsten Arten in Europa, sind beispielsweise seit 2010 in den Niederlanden um 96 Prozent zurückgegangen. In Labortests weisen Fleckensalamander hingegen keine Mortalität durch Bsal auf. (Flatwoods wurde nicht getestet, sagt Mandica, wird aber als anfällig angesehen.) Während der Pilz in den USA noch nicht aufgetaucht ist, wollen die Beobachter den Aufprall abwehren. "Vorsicht vor Bsal", lautet der Titel eines aktuellen Bundesdatenblattes. "Es ist nicht nur eine Abkürzung für die Regierung!" "Das Furchterregende daran ist, dass nach unserem derzeitigen Kenntnisstand die potenziell am stärksten gefährdeten Arten zu unseren am weitesten verbreiteten Arten gehören", erklärt der Ökologe Priya Nanjappa die Association of Fish & Wildlife Agencies und Leiter der Abteilung für Reaktion der Bsal Task Force, einer im Juni 2015 gegründeten Quasi-Regierungsgruppe.

Es geht um viel. Wenn Bsal den Atlantik überquert, sind ungefähr 50 der fast 200 Salamander-Arten in den USA in Gefahr, "zusammenzubrechen", sagt Nanjappa. Ein mögliches Opfer ist der östliche Molch, der sich in Labors als sehr anfällig für den Pilz zeigt. Von New York State bis Texas ist er einer der häufigsten Salamander Amerikas. Ein derartiger plötzlicher und rascher Abbau von Salamander-Arten, insbesondere von solchen mit dichter Population wie der östliche Molch, könnte in den betroffenen Ökosystemen "Kaskadeneffekte" haben, sagt Michael Lannoo, Herpetologe an der Indiana University und Experte für Amphibienverfall. Salamander sind zum Beispiel beim Nährstoffkreislauf kritisch.

Der östliche Molch ist auch der Fokus eines laufenden universitätsübergreifenden Projekts zur Entwicklung einer Resistenz gegen Bsal mit nützlichen Bakterien, die in der Haut der Salamander heimisch sind. Die Idee ist, die natürlich vorkommenden bakteriellen Isolate zu reproduzieren und direkt auf die Haut der Proben zu applizieren. Diese Lösung wird von Doug Woodhams an der University of Massachusetts in Boston als "proaktive Erhaltungsmaßnahmen" bezeichnet. Isolate könnten auch in Erde gepflanzt werden. "Besiedeln" Salamander, während sie durch sie laufen, sagt Woodhams. Feldtests beginnen im Herbst.

Es ist eine Art proaktives Handeln, das mit dem Vorgänger von Bsal nicht umgesetzt werden konnte. Batrachochytrium dendrobatidis, oder Bd, ein Pilz-Erreger, der Ende der 1990er Jahre in San Diego zum ersten Mal dokumentiert wurde, konnte Amphibien, hauptsächlich Frösche, verbreiten und töten, „bevor es jemand wusste, dass es ihn gab“, sagt Joe Mendelson, Herpetologe bei Zoo Atlanta. In Mittelamerika und Australien hat Bd eine Handvoll Arten aus der Wildnis ausgerottet. Aber obwohl Bsal, ein enger Verwandter von Bd, etwas vertraut ist, ist es sogar noch gewaltiger: Im Gegensatz zu Bd, von dem angenommen wird, dass es auf dem amerikanischen Kontinent warIn Taschen vor dem letzten Ausbruch ist Bsal völlig neu; einheimische Arten besitzen sehr wenig Widerstand. "Wenn sich dieses Ding in freier Wildbahn löst, werden wir es nicht mehr aufhalten können", sagt Mendelson. "Wir haben hier die Möglichkeit, das zu tun, was wir mit Bd nicht tun könnten, um zu verhindern, dass es hierher kommt."

Zu diesem Zweck kündigte der US-amerikanische Fisch- und Wildtierservice im Januar 2016 ein Verbot von zwischenstaatlichen Reisen und der Einfuhr von 201 Salamander-Arten an, das noch immer in Kraft ist. Viele wie Lannoo denken jedoch, dass die Ankunft von Bsal unvermeidlich ist. Die einzige Hoffnung, einen katastrophalen Verlust zu vermeiden, wenn er hier ankommt, ist eine wachsame Vorbereitung. "Jeder Actionfilm hat diesen Punkt 10 Minuten vor dem Ende des Films, an dem ein Countdown ausgeführt wird und jemand etwas unternehmen muss, um zu verhindern, dass alle Raketen abgefeuert werden", sagt er. "Wir sind zu diesem Zeitpunkt irgendwie."

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