Könnte mehr Schnee in der Antarktis langsamer Meeresspiegel steigen?

Neue Behauptungen, wonach vermehrte Schneefälle in den östlichen Regionen das Schmelzen auf der Westseite des Kontinents ausgleichen könnten, haben sich möglicherweise nicht bewährt

Einige Experten kündigen die Nachrichten an: Silber hat kürzlich in der Ostantarktis Eskalation festgestellt, was die Menge der in der Westantarktis vorkommenden Schmelze verringern könnte, die zum Aufstieg der Meere beiträgt. Diese Aussicht ist beruhigend, denn die tiefgefrorene Wüste an der Unterseite unserer Welt birgt einen potentiellen Meeresspiegelanstieg von 200 Fuß. Andere Wissenschaftler argumentieren, dass die Geschichte nicht so einfach ist.

Wissenschaftler haben lange aufrechterhalten, dass die Temperatur die Dampfmenge der Luft erhöhen würde. Sie haben vermutet, dass dies zu mehr Schneefall in der Antarktis führen könnte, aber die Beobachtungen waren wenig und weit auseinander. Brooke Medley, eine Wissenschaftlerin der NASA, und ihre Kollegen analysierten einen 500 Meter tiefen Eiskern, der aus dem dicken Eisschild im Queen Maud Land, einem Gebiet in der Ostantarktis südlich der südlichen Spitze Afrikas, gewonnen wurde.

Ein derart langer Eiskern enthält einen Rekordwert von 2000 Jahren, was dem Team ermöglicht, zu entdecken, dass der flockige Fall heute um 25 Prozent höher ist als in der vorindustriellen Zeit. Beim Vergleich der Beobachtungen mit globalen Klimamodellen stellte das Team fest, dass die Ansammlung von Schneefall die Vorhersagen des Modells übertraf - ein Ergebnis, das dazu führen könnte, dass der Meeresspiegel nicht so stark ansteigen würde, wie bisher angenommen. "Es ist nicht alles Schicksal", sagt Medley. Das Team veröffentlichte die Ergebnisse Anfang dieses Monats in Geophysikalische Forschungsbriefe.

Aber warum sollte mehr Schnee weniger Ozeanaufstieg bedeuten? Die Antwort hat mit der empfindlichen Massenbilanz der Antarktis zu tun - der Differenz zwischen der durch den Schneefall gewonnenen Eismenge und der durch das Schmelzen verlorenen Eismenge. In einer Welt mit konstantem Klima wäre diese Differenz gleich Null; Teile der riesigen Eisdecke würden an Masse gewinnen, während andere Teile sie verlieren würden. "Es gibt eine Art Balanceakt oder ein Tauziehen zwischen den beiden Prozessen", sagt Medley. Selbst wenn durch heftigeres Schmelzen immer mehr Eis entfernt wird, kann das hinzugefügte Wasser in die kalte Luft des Kontinents verdunsten und als Schnee auf die Eisdecke fallen. Der Kontinent könnte sich etwas verändern, vielleicht mit einem niedrigeren Eisschild im schmelzenden Westen und einem höheren im verschneiten Osten, aber die Masse würde gleich bleiben und nicht das Meer erheben.

Ein Ungleichgewicht jedoch, das auftritt, wenn einer dieser Prozesse die Oberhand gewinnt, würde entweder dazu führen, dass die Eisdecke wächst, die Höhe der Ozeane verringert oder schrumpft, wodurch die Höhe zunimmt. Dies scheint heute in der Antarktis der Fall zu sein. Die vorherrschende Ansicht war die subtrahierte Schmelze - verursacht durch Gletscher, die in Richtung Meer rauschen, Eisberge, die in den Ozean zerspringen, und Schmelzwasser, das sich über der Oberfläche sammelt - überwiegt bei weitem den zusätzlichen Schneefall. Es besteht kein Zweifel, dass der Kontinent schrumpfen würde und die Ozeane aufsteigen würden. Die große Frage ist, wie viel dieser Aufstieg sein könnte.

Leider ist die Antwort nicht so einfach wie das Hinzufügen und Abziehen von Eis in einer grundlegenden Algebra-Gleichung. „Einerseits, wenn wir nur den Schneefall betrachten, wird dies den Massenverlust abmildern“, sagt Indrani Das, ein Geophysiker am Lamont-Doherty Earth Observatory der Columbia University. "Aber der erhöhte Schneefall geht mit Kosten einher."

Diese Kosten sind eine Vielzahl von Nebenwirkungen, die den Meeresspiegel weiter ansteigen lassen, anstatt abzunehmen. Im Laufe der Zeit fließen Eisschilder scheinbar in Zeitlupe von Land zu Meer hinab und erstrecken sich als Eisflächen auf das Wasser. Durch das Hinzufügen von mehr Schneefall kann mehr Eis ins Meer geschickt werden, so Anders Levermann, ein Klimaforscher am Potsdam-Institut für Klimafolgenforschung in Deutschland, der nicht an der neuen Studie beteiligt war. Das liegt daran, dass der Schnee teilweise an Land fällt, wo er die Oberflächenerhöhung erhöht, und teilweise auf das schwimmende Eisbrett, wo er tatsächlich das Regal in das Wasser drückt. Das Ergebnis ist eine steilere Neigung, die einen schnelleren Fluss bewirkt. Und der Effekt ist nicht gering - 2012 veröffentlichte Levermann eine Studie, in der gezeigt wurde, dass 30 bis 65 Prozent des Eises durch zusätzlichen Schneefall wieder in den Ozean abrutschen würden.

Winde sind ein weiterer Faktor. Alexis Berne, Radarmeteorologe an der Eidgenössischen Technischen Hochschule (ETH), und seine Kollegen veröffentlichten letztes Jahr eine Studie, in der argumentiert wurde, Schneeflocken seien verschwunden - ja, verschwinden -, bevor sie den Boden berühren. Die Ursache sind kalte, trockene Luftströmungen, so genannte katabatische Winde, die vom hohen Eisplateau in Richtung Küste abfließen. Wenn Schnee in der Nähe der Küste fällt, trifft er diese Luft und verwandelt sich in Wasserdampf. "Es ist wie ein Zauberkünstler", sagt Marco Tedesco, Geophysiker bei Lamont-Doherty. "Da gibt es Schnee und dann - boom" - es liegt in der Atmosphäre. "

Bernes Studie zufolge könnten katabatische Winde den Schneefall am Rande der Ostantarktis um 35 Prozent reduzieren. Und obwohl sein Team die Zahlen noch nicht geknackt hat, vermutet er, dass eine wärmende Welt diesen Effekt nur noch extremer machen würde. Obwohl die Studie von Medley eine Zunahme des Schneefalls feststellte, vermutet Bern, dass dieser Effekt möglicherweise nicht von Dauer ist. Tedesco argumentiert sogar, diese Winde hätten den Schnee in Richtung des Testgeländes von Medley geschoben.

Es ist leicht zu verstehen, warum Wissenschaftler wie Jonathan Bamber, ein Glaziologe an der University of Bristol in England, die Ergebnisse von Medley in die Zukunft extrapolieren. "Es ist eine interessante Geschichte, aber ich denke, wie Sie sagen, hängt wirklich davon ab, wo Sie sich auf dieser Temperaturkurve befinden", sagt er. Beweise kommen aus Grönland, das sich viel schneller erwärmt als die Antarktis. Dort führt ein Temperaturanstieg dazu, dass Schneekristalle zu größeren Körnern zusammengefügt werden als zuvor. Laut einer Studie von 2016 von Tedesco und seinen Kollegen reduziert dies ihre Reflektivität, sodass sie mehr Sonnenlicht absorbieren können als zuvor und daher schneller schmelzen. Mit anderen Worten: Ein Anstieg des Schneefalls könnte - wiederum - zu einem Anstieg der Schmelze führen.

Glücklicherweise ist die Antarktis bei weitem nicht so warm wie Grönland und ihre Frigidität wird durch starke polare Winde geschützt. Sollten diese Temperaturen jedoch drastisch ansteigen, argumentieren Tedesco und Bamber, dass die gleichen Prozesse, die heute in Grönland zu beobachten sind, wahrscheinlich in der Antarktis ablaufen würden.

Am Ende des Tages behaupten viele Wissenschaftler, es sei nicht klar, ob der Schneefall den Meeresspiegelanstieg wirklich mildern würde oder nicht. Die Wissenschaftler sind sich jedoch in der Gesamtgeschichte einig. Theodore Scambos, ein leitender Wissenschaftler des National Snow and Ice Data Center, weist darauf hin, dass die Antarktis in einem wärmeren Klima schrumpfen würde. Und Tedesco sagt, dass die Lage der Lage klar ist. "Die Antarktis ist ein schlafender Riese und sie wacht sehr schnell auf."

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