Verwenden Sie es oder verlieren Sie es Gesetze Schlimmer westliche Wasserschäden in den USA

ProPublicas Serie "Killing the Colorado" untersucht ein 139 Jahre altes Wassergesetz, das die Viehzüchter dazu drängt, so viel Wasser wie möglich zu verbrauchen, selbst während einer Dürre

Eine Zusammenarbeit mit Materie.

Hoch in den Rocky Mountains füllt Schneeschmelze einen Bach, der in den Ohio Creek und dann in Richtung Upper Gunnison River fließt. Von dort stürzt es durch die Schluchten des Black Canyon, mündet in den Colorado River, füllt den riesigen Lake Powell-Stausee und fließt eines Tages nach Los Angeles.

Aber bevor das Wasser mehr als ein paar Kilometer vom Berg entfernt ist, wird ein großer Teil dieses Flusses in Schmutzgräben umgeleitet, die von Ranchern entlang des Ohio Creek Valley genutzt werden. An einem dieser Gräben stand Bill Ketterhagen letzten Herbst auf einem dieser Gräben und grub seine Stiefelsohlen gegen die Betonkante eines fünf Meter breiten Damms. Er drehte ein Stahlrad und öffnete ein Tor, durch das Wasser in seine Felder mit Heu gießen konnte.

Ketterhagen, 39, verwaltet eine 750 Hektar große Ranch außerhalb der Stadt Gunnison, Colorado, für seine außerstaatlichen Eigentümer, die hauptsächlich eine Mischung aus Meadow Foxtail, Timothy, Weizengräsern und etwas Luzerne anbauen. Die Gräser, kniehoch mit Kleeblütenstöcken und flachen, schlanken Blättern, werden geschnitten, zu Ballen gepresst und zu Futterplätzen transportiert, wo sie Rinder mästen, die bald für Rindfleisch geschlachtet werden.

Ketterhagen ist dick gebaut, trägt einen Overall und einen viertägigen Bart und hat einen Abschluss in Biologie und Management natürlicher Ressourcen. Er arbeitete einst in einer Abteilung des US-Landwirtschaftsministeriums. Er weiß, dass seine Felder mit viel kleineren Wassermengen gedeihen könnten - er hat sie in trockenen Jahren so gesehen -, aber die Grundstückseigentümer, für die er arbeitet, haben das rechtliche Recht, eine große Menge zu entnehmen, und er verwendet das Wasser großzügig.

"Wenn wir es haben, werden wir es benutzen", sagte er. "Du machst dein Haupttor vollständig frei und nimmst so viel wie du kannst - ob du es brauchst oder nicht."

Ketterhagen hat das Gefühl, dass er keine Wahl hat. Ein Überbleibsel des 139-jährigen Wassergesetzes drängt die Viehzüchter dazu, so viel Wasser wie möglich zu verbrauchen, selbst während einer Dürre. "Benutze es oder verliere es" -Klauseln, wie sie genannt werden, sind in den Gesetzen der Bundesstaaten im ganzen Colorado River üblich und geben den Landwirten, Viehzüchtern und Regierungen, die Wasserrechte besitzen, einen starken Anreiz, mehr Wasser zu verbrauchen, als sie brauchen. Nach diesen Bestimmungen haben Personen, die weniger Wasser verbrauchen als gesetzlich berechtigt, die Zuteilung ihrer Zuteilung zu riskieren.

Es gibt kaum mehr Beispiele dafür, wie die Fehltritte und die Politik der Menschen zum Wassermangel beitragen, der derzeit im Westen der Vereinigten Staaten zu leiden hat. In einer Reihe von Berichten untersucht ProPublica, wie Entscheidungen über Wassermanagement und -wachstum mehr als ein Jahrzehnt Dürre verschlimmert haben und den Westen in die Krise geraten lassen. Der Colorado River ist die wichtigste Wasserquelle für fast 40 Millionen Menschen in Kalifornien, Arizona, Nevada, New Mexico, Wyoming, Utah und Colorado und trägt rund 15 Prozent der Nahrungsmittel der Nation bei.

Aber der Fluss ist in Schwierigkeiten, und Wassergesetze sind eine wichtige Ursache. Gesetzliche Wasserrechte und staatliche Zuteilungen wurden für mehr Wasser ausgegeben, als der Fluss in einem durchschnittlichen Jahr bieten kann. Inzwischen ist der jährliche Fluss stetig zurückgegangen, da sich Klima und Dürre in der Region befinden. Seit mehr als einem Jahrzehnt versuchen die Staaten und die Bundesregierung daher, den Colorado aus dem Colorado zu verdrängen und weiter auszubreiten, teilweise indem er die Landwirte und Viehzüchter überzeugt, die die große Mehrheit des Flusswassers nutzen und das größte Wasser besitzen Wasserrechte, um es zu erhalten.

In vielerlei Hinsicht ist es jedoch eine riesige Masse oft veralteter Gesetze, die westliche Wasserrechte regeln, gestehen Beamte ein, dass die Erhaltung der Bestände aktiv untergraben, Verschwendung - oder zumindest eine starke Nutzung - völlig rational ist.

"Wasser ist Geld", sagte Eugene Backhaus, ein staatlicher Ressourcenschützer des US-Landwirtschaftsministeriums für Bodenschätze, der den Viehzüchtern dabei hilft, Wasser effizienter zu nutzen. "So wie die derzeitige Wassergesetzstruktur ist, könnten sie das Wasser richtig verlieren, wenn sie es nicht für die zugewiesene Verwendung verwenden."

Zusätzlich zu den Problemen regeln die Staaten, die mit dem Colorado verbunden sind, ihre Wasserressourcen getrennt und haben ihre Wassergesetze nicht vereinheitlicht. Während Staaten inkrementelle Anpassungen an diesen Gesetzen vorgenommen haben, haben sie sie nicht neu formuliert, um auf die neuen Bedürfnisse einer Region einzugehen, die großen Veränderungen unterworfen ist. Einige Regeln zwingen Viehzüchter, ganze Flüsse auszutrocknen; Andere ignorieren den ökologischen Wert eines gesunden Flusses. Das gemeinsame Element all dieser Gesetze ist das stumpfe Ethos des Westens: Wasser existiert hauptsächlich, um sich zu erschöpfen, auch wenn dies die Probleme der Nachbarstaaten vertieft.

Ketterhagen weiß, dass die Ranch, die er betreibt, auf einem System unter enormem Stress steht und dass er Wasser in einer Region verschwendet, die es dringend braucht. Er versteht aber auch das Wasserrecht in Colorado - Rechte sind wertvoll und manchmal sogar wertvoller als das Land, an das sie gebunden sind.

Während des langen, heißen Sommers ließ Ketterhagen Wasser durch seine Felder fließen, bewässerte seine Weiden und belebte den kiesigen Boden darunter. Im letzten Frühling strömte das Wasser über die Wurzeln des Grases, ertrank sie und kletterte an den ersten Blättern der Sprossenpflanzen vorbei, bis es tief in der Wade stand.

"Sie ist mein Maßstab", sagte Ketterhagen und zeigte auf Gilli, seinen schwarz-weißen australischen Heeler-Mix, der auf dem Feld humpelte. "Wenn ich sehe, dass ein wenig Spray hinter ihr auftaucht, ist es genau richtig."

Die Gesetzgebung über die Wasserverteilung im Westen wurde durch den Goldrausch geprägt.

Als die Menschen dazu verleitet wurden, ausgedehnte, unbewohnte und trockene Teile des Landes zu besiedeln, stellten sie ihren Anspruch auf Land und Wasser fest, um sich einer heftigen Konkurrenz zu stellen, da die Flüsse zur Schatzschleuse umgeleitet wurden. Die Gerichte ordneten an, dass Wasser für den ersten Gebrauch gespart werden würde. Da das meiste Eigentum weit von Bächen entfernt war und es wenig regnete, erteilten die Beamten den Siedlern das formale Recht, Wasser aus Flüssen zu ziehen und über trockenes Land zu transportieren, wo Mineralien abgebaut oder felsige Felder in Farmen umgewandelt werden konnten.

Als die westlichen Territorien zu Staaten wurden, institutionalisierten diese Staaten die Regeln - manchmal in ihren Staatsverfassungen -, indem sie zunächst die Wasserrechte für diejenigen einnahmen, die bereits dort waren, und dann denjenigen, die sie beantragten, mehr zugestanden, und zwar auf der Grundlage des "first-come-first-served". Für die Bewässerung wurden die Anteile nach groben Vorstellungen des 19. Jahrhunderts aufgeteilt, wie viel Wasser benötigt wurde, um 40 Hektar trockenen Bodens für die Ernte zu gewinnen. In Dürreperioden würden es diejenigen mit den ältesten oder höchsten Wasserrechten zuerst bekommen; Diejenigen mit den neuesten Rechten müssten am Ende der Linie warten.

Erst in den 1920er Jahren begannen die sieben Bundesstaaten, deren Territorium vom Colorado River und seinen Nebenflüssen berührt wurde, um den Zugang zur Quelle dieses Wassers zu kämpfen. Herbert Hoover, der damalige US-Handelsminister, führte Verhandlungen, bei denen sich die Staaten auf eine Schätzung der Wassermenge im Fluss einigten. Die Rechte für den größten Teil der Strömung waren zwischen den Zuständen im oberen und unteren Becken aufgeteilt. Colorado, Wyoming, Utah und New Mexico bekamen die Hälfte, Arizona, Kalifornien und Nevada den Rest. Dies sollte zum Teil dazu beitragen, Kalifornien - das ohnehin bevölkerungsreichste und fleißigste der westlichen Staaten - davon abzuhalten, alles zu nehmen. Jeder Staat regierte weiterhin die Rechte an Wasser, das innerhalb seiner Grenzen verteilt wurde.

Aber selbst in diesem ersten Kompakt von 1922 wurde auf dem Papier mehr Wasser verteilt, als tatsächlich durch den Fluss laufen würde. Es stellte sich heraus, dass die Beamten nach einer Periode ungewöhnlich nasser Bedingungen den durchschnittlichen Fluss des Colorados geschätzt hatten, wobei errechnete, dass jedes Jahr 18 Millionen Acre-Fuß durch den Fluss flossen und etwa 15 Millionen Acre-Fuß oder 4,8 Billionen Liter Wasser teilten zwischen den Staaten. Innerhalb von zwei Jahrzehnten begannen sie, ihre Torheit zu verstehen: Während vieler Jahre flossen nur 12 Millionen Acre-Fuß, und unter normalen Bedingungen würde der Fluss selten in der Nähe der erwarteten Wassermenge nachgeben. Und dennoch stiegen die Staaten auf mehr Verpflichtungen, wodurch die Wassermenge noch höher lag. Im Jahr 1944 unterzeichnete der Kongress beispielsweise einen Vertrag, der 1,5 Millionen Hektar zusätzliche Fläche nach Mexiko versprach, wo der Colorado River natürlich endet.

Heute, 15 Jahre nach einer epochalen Dürre, wurden 16,5 Millionen Hektar Wasser zugeteilt, während der Fluss während der jüngsten Dürre jedes Jahr etwa 12,4 Millionen Hektar floss.

Abgesehen von einem vorläufigen Pakt von 2007, der die Schmerzen zwischen Flussmangel aufteilen soll, haben Beamte in den sieben Bundesstaaten den ursprünglichen Flusskompakt nie neu verhandelt oder die Grundlagen des Wasserrechts grundlegend geändert, die zu Überbeanspruchungen führen. Das Ergebnis ist ein Satz kodifizierter Prinzipien, die für eine andere Epoche konzipiert und von den heutigen Umweltrealitäten getrennt sind.

Der Begriff "Wassergesetz" im Einzugsgebiet des Colorado River bezieht sich auf ein ungeheures Volumen von Bundesgesetzen und -vereinbarungen, Präzedenzfällen und staatlichen Gesetzen und Vorschriften, die von Ort zu Ort unterschiedlich sein können und sich im Laufe der Jahre schrittweise geändert haben, jedoch durch strukturiert sind die zwischenstaatlichen Vereinbarungen zur Aufteilung des Flusses. Die meisten dieser staatlichen Gesetze teilen den Grundsatz, dass die ersten Menschen, die im Westen ankommen, die höchsten Rechte an ihrem Wasser haben sollten.

Die Vorstellung von "first in time, first in right" hat sich fortgesetzt, auch wenn der Bedarf an Wasser in städtischen Gebieten explodiert ist, die lange nach der Verteilung der meisten Wasserrechte aufkamen und daher den niedrigsten Rang einnehmen.

Fliegenfischen, Rafting und Gebirgstourismus tragen Milliarden von Dollars zur Wirtschaft Colorados bei, doch in den meisten Fällen werden die Rechte der meisten Wasser in Flüssen und Zuflüssen an Landwirte und Viehzüchter vergeben, und sie werden dazu angehalten, wenig oder nur wenig zur Erholungsnutzung zu lassen . Viele kleine Bäche in den Rocky Mountains versagen im Hochsommer, oft, weil die Viehzüchter keinen Grund haben, Wasser durchzulassen.

"Neunzig Prozent der Wassernutzer waren der Meinung, dass Wasser flussabwärts Wasser verschwendet", sagte Cary Denison, Projektkoordinator des Gunnison-Beckenprojekts für Trout Unlimited, einer Gruppe für Sportler- und Flussschutz, die mit Viehzüchtern zusammenarbeitet, um sie dazu zu bringen, weniger Wasser zu verbrauchen.

Es dauerte Jahre, bis sich die Wasserknappheit verschlechterte, bevor diese Viehzüchter zu verstehen begannen, wie ihre Praktiken - und die Gesetze, die sie leiten - zum Problem beitrugen. "Erst in letzter Zeit sehen wir in der Zeitung Artikel über die Dürre, und wir denken, oh Mann, wir haben einen gewissen Einfluss darauf", sagte Denison.

Selbst wenn kein Wasser mehr verteilt werden muss, können Beamte in Colorado die Platzhalter in einer endlosen Linie zertifizieren, um sicherzustellen, dass Wasser für immer zugewiesen wird und dass jemand immer das verwendet, was der letzte Person unberührt lässt.

"Das gesamte System ist darauf ausgerichtet, den Status Quo zu erhalten", sagte Jim Lochhead, der Chef des städtischen Versorgungsunternehmens Denver Water, der früher Colorado bei den zwischenstaatlichen Wasserverhandlungen vertreten hatte. Der pragmatischste Ansatz besteht darin, das geltende Wasserrecht aufzubauen und gleichzeitig die schlimmsten Teile zu reformieren. Aber in einer perfekten Welt sagte er: "Ich würde das Wasserrechtsgesetz von Colorado abschaffen und mit einem sauberen Schiefer von vorne anfangen."

Keiner der veralteten Teile dessen, was im gesamten Becken lose als "Wassergesetz" bezeichnet wird, spielt eine so große Rolle bei der Betonung des Wassersystems oder scheint so fixierbar zu sein wie derjenige, der als "Gebrauch oder Verlust" bezeichnet wird.

Ursprünglich gedacht, um Spekulanten davon abzuhalten, Wasser zu horten, um Reichtum und Macht aufzubauen, bestand die Absicht der "Gebrauch" -Gesetze darin, sicherzustellen, dass die Menschen, die über Wasserrechte verfügten, sie ausübten. Sie könnten diese Rechte auf unbestimmte Zeit beibehalten, sie durch Generationen weitergeben oder mit großem Gewinn an das Land verkaufen, solange sie das Wasser ständig dem Wasser zuführen, was die meisten westlichen Wassergesetze als "vorteilhafte Nutzung" bezeichnen.

In jedem Bundesstaat des Colorado River gibt es unterschiedliche Regeln, die die Konfiszierung von Wasserrechten versprechen, wenn Wassernutzer ihre Nutzung nicht maximieren. Während einige der Gesetze staatlich anerkannte Erhaltungsmaßnahmen oder andere Flexibilität zulassen, sind die Rancher nach Ansicht von Rechtsexperten oft absolut. Die Behörden in Colorado führen eine Liste von Immobilienbesitzern, deren Wasserrechte auf "Aufgeben" ausgerichtet sind. Dies bedeutet, dass nicht über einen Zeitraum von 10 Jahren der volle Umfang der Rechte absichtlich und im Durchschnitt ausgeübt wurde.

Für die Grundbesitzer besteht das Gefühl, dass sie keine andere Wahl haben, als so viel zu nehmen, wie es ihnen erlaubt ist, und viele tun es Jahr für Jahr, um den Wert ihres Eigentums zu erhalten."Ich würde meinen Kunden sagen:" Sie müssen sich selbst schützen ... indem Sie das Wasser verwenden, das angeeignet wird ", sagte John McClow, ein prominenter Anwalt für Wasserrechte, der den Staat in der Upper Colorado River Commission, der zwischenstaatlichen Wasserwirtschaftskoalition, vertreten hat und dient jetzt im Colorado Water Conservation Board. Durch die Maximierung ihrer Rechte wird der Fluss jedoch maximal belastet.

Es sind nicht nur Rancher, die das Gefühl haben, Wasser zu verbrauchen, um zu befürchten, Rechte daran zu verlieren. Städte, Landkreise und sogar Bundesstaaten machen mehr oder weniger dasselbe, nicht unbedingt, weil sie an Aufhebungsklauseln wie Viehzüchter gebunden sind, sondern weil sie die Angst haben, ihr Wasser zu verlieren, wenn es aus dem Staat fließt. Es gibt einen Vorstoß für Colorado, um das Wasser so viel wie möglich zu nutzen.

"Der Staat Colorado soll sich bis 2050 verdoppeln", sagte Marc Catlin, der im Vorstand des Colorado River Water Conservation District vertreten ist und Montrose County vertritt, der beantragt hat, zusätzliche bedingte Wasserrechte für sich zu gewinnen zukünftiges Wachstum. "Und wenn das der Fall ist, muss jemand über die Zukunft nachdenken."

Die Auswirkungen der Gesetze "Verwende es oder verliere es" sind so bedeutsam, dass Politikexperten davor warnen, dass westliche Staaten nicht in der Lage sein werden, größere Fragen der Dürre und der Konservierung zu lösen, ohne sich vorher damit zu befassen. "Es ist von grundlegender Bedeutung", sagte Laura Ziemer, Senior Counsel für Trout Unlimited und eine der führenden Experten für Wasserrecht.

Jede Reform müsste wahrscheinlich von Staat zu Staat erfolgen. Die Staaten schützen streng ihre Souveränitätsrechte, um ihre Wasserressourcen zu regeln, und die Bundesregierung hat wiederholt zugesagt, sich nicht einzumischen. Pat Mulroy, der ehemalige Chef der Wasserbehörde von Las Vegas und der ehemalige Unterhändler Nevadas am Colorado River, sei ein sicherer Weg, "zu sehen, wie Augäpfel auftauchen und Knochen auf der Rückseite ihres Rückens auftauchen." . "

Auf staatlicher Ebene lösen Vorschläge, dass die Wasserrechtspolitik "in der ersten Phase" ablaufen sollte, eine ebenso radikale Reaktion aus, die Ängste vor der Beschlagnahme von Eigentum beschwört und eine fast religiöse Opposition gegen Veränderungen. Selbst die leidenschaftlichsten Befürworter solcher Veränderungen - Menschen wie Lochhead of Denver Water - geben zu, dass Wassergesetze wahrscheinlich zu empfindlich sind, um in Kürze reformiert zu werden.

Eine Überholung der Klauseln "Verwende sie oder verliere sie" würde das Eigentum schützen, die Wasserversorgung rasch verbessern und wird von vielen Viehzüchtern unterstützt.

In Anerkennung der Tatsache, dass die Grundwasser-Grundwasserleiter rasch erschöpft waren, verabschiedete Kansas ein Gesetz, das die vollen Wasserrechte der Landwirte schützt, auch wenn sie in einem bestimmten Jahr weniger Wasser verwenden. Die Bemühungen um eine ähnliche Maßnahme in Colorado sind jedoch bisher gescheitert. Im vergangenen Jahr hatte der Gouverneur von Colorado ein Veto gegen ein Gesetz eingereicht, das es den Viehzüchtern ermöglicht hätte, weniger Wasser zu verwenden, ohne ihre langfristigen Ansprüche zu gefährden. Der Versuch, das Problem zu Anfang des Jahres wiederzubeleben, geriet in eine Sackgasse. Einige Viehzüchter - darunter auch Ketterhagen - wollten das Wasser, das sie nicht brauchten, im Fluss aufhalten, wo sie die boomende Fischerei- und Outdoor-Tourismuswirtschaft des Staates unterstützen würden. Aber andere, auch die mit jüngeren Wasserrechten, wollten Wasser nicht Forellen geben oder Becken versenken.

"Wollen wir es so reparieren, dass mehr Wasser nach Arizona geschickt wird?" fragte McClow, der Wasseranwalt. "Wir sind immer noch ein Pfarrer. Wenn wir etwas Wasser sparen, denke ich, dass wir es selbst nutzen wollen."

Auf der anderen Seite der von Ketterhagen verwalteten Ranch lebt Bill Trampe, ein bedeutender Nutzer von Colorado-Wasser und einer der einflussreichsten.

Wie sein Vater und sein Großvater erntet der 68-jährige Trampe Alfalfa auf mittlerweile 6.000 Hektar malerischen Heukulturen und Grasland 30 Minuten außerhalb der Stadt Crested Butte. Sein Großvater räumte Steine ​​und grub die kilometerlangen Bewässerungsgräben, die mit seinen eigenen Händen Wasser zur Ranch bringen.

Trampe sitzt im Vorstand des Colorado River Water Conservation District und im Interbasin Compact Committee des Bundesstaates. Viele der Flussbezirksmitglieder unterstützten zunächst Colorados Versuch, das Gesetz "Verwenden oder Verlieren" im letzten Jahr zu korrigieren. Aber als Trampe - der argumentierte, dass das Gesetz die Rancher in teure rechtliche und technische Kämpfe zur Verteidigung ihrer Wasserrechte verwickeln würde - in Opposition trat, schwankte der Schwung gegen das Gesetz und der Gouverneur tötete es schließlich.

Wie viele Alfalfa-Viehzüchter bewässert Trampe seine Weiden, und das Wasser, das er auf seinen Feldern abwirft, kann übertrieben wirken, dient aber anderen unsichtbaren, aber wesentlichen Zwecken. Er befürchtet, dass ein Gesetz, das Landwirte dazu anregt, Wasser zu sparen, unbeabsichtigte Folgen für ein komplexes natürliches System hätte.

Trampe fuhr mit seinem Mähdrescher und seinen dicken, schwieligen Händen über das Lenkrad aus Vinyl. Er beschrieb seine Felder so, wie nur jemand, der sein ganzes Leben auf dem Land verbracht hat, dies tun kann. Weil sein steiniger Boden schnell abläuft, sickert das zusätzliche Wasser, das er aufträgt, nach unten und hält den darunter liegenden Grundwasserleiter voll. Was Wasser nicht von seinen eigenen Anlagen aufgesogen wird, fließt unterirdisch abwärts, um seinen Nachbarn zu helfen und letztendlich einen stetigen Wasserfluss in den Fluss selbst zu gewährleisten.

Vor der Landwirtschaft gab Trampe an, dass es in seinem Talabschnitt nördlich von Gunnison keine große Grundwasserversorgung gab. Aber heutzutage sind die Haushalte zum Baden und Trinken auf Wasserbrunnen angewiesen, und diese Brunnen erschließen einen Wasserspiegel, der künstlich hoch gehalten wird, wenn auf den Ranches zu viel Bewässerungswasser verwendet wird. Es gibt auch das Abflusswasser: "Rückflüsse", die in den Fluss zurücklaufen und von den "jüngeren" Wasserrechtsinhabern stromabwärts wieder in Anspruch genommen werden.

Rückflüsse sind ein wesentlicher Bestandteil der Wasserbilanzierung in Colorado, und die Viehzüchter sagen gerne, dass ihr Wasser vier oder fünf Mal recycelt wird, wenn es bis zum Hauptstamm des Flusses gelangt. Trampes Sorge ist, dass die Konservierung die Rückflüsse, auf die der nächste Landwirt setzt, unterbindet.

"Über ein Jahrhundert lang haben wir dieses Land bewässert, und wir haben eine Ökologie geschaffen, die auf dem basiert, was wir getan haben", sagte er.

Trampe sieht auch Erhaltungsmaßnahmen als eine Art trojanisches Pferd. Er sagt, zwischen den im Osten gelegenen Denver und den großen, durstigen Wüstenstädten fließend, sind die Ranchers von Colorado unter Belagerung.

"Die Gemeinden werden hierher kommen und uns verurteilen oder herauskaufen", sagte er.

In der Tat sind westliche Städte zunehmend kritischer gegenüber dem Ungleichgewicht zwischen ländlichen und städtischen Regionen, wenn es um Wasserrechte geht. "Es gibt eine sehr kleine Anzahl von Menschen, die eine riesige Wassermenge kontrollieren", sagte Douglas Kenney, Direktor des Western Water Policy Programms der University of Colorado Law School in Boulder. "Ist es wirklich gerecht, dass Wasser vor 100 Jahren zugeteilt wurde und jetzt sind wir für immer darin eingeschlossen?"

Denver und andere Städte im Osten des US-Bundesstaates Colorado nehmen bereits jedes Jahr 154 Milliarden Gallonen Wasser über die kontinentale Wasserscheide des westlichen Colorado zu sich. Es ist ein ständiges Anliegen, mehr Tunnel zu bauen, um mehr Wasser aus ländlichen westlichen Gebieten wie Gunnison abzuleiten. Und im vergangenen Juli haben die Versorger und Gruppen, die die größten städtischen Gebiete der unteren Flussstaaten repräsentieren, darunter Las Vegas, Denver und Los Angeles, ein Pilotprogramm vorgeschlagen, um zusätzliche Wasservorräte in den landwirtschaftlich reichen Gegenden von Colorado zu finden, zum Teil durch Bezahlung der Bevölkerung Trampeln Sie auf brachliegende Felder, arbeiten Sie wassereffizienter oder pachten oder verkaufen Sie ihre Wasserrechte.

"Die Städte wachsen und wachsen und wachsen ... und sie erwarten von mir - oder von uns als Industrie -, dass sie auf Wasser verzichten", sagte Trampe. "Warum sollte ich für ihre Ausbreitung leiden?"

2012 hat es in Colorado kaum geschneit. Sogar in den obersten Bereichen des Colorado River verengten sich die Bäche im Frühsommer zu einem verzweifelten Rinnsal, und lange bevor Gunnisons Viehzüchter ihr Wasser nahmen, liefen der Ohio Creek und die anderen Nebenflüsse fast aus. Eine seltsame Sache passierte als Ergebnis.

Ketterhagen ging durch das schulterhohe Garrison-Gras und erzählte die Lektionen dieses Sommers: Seine Felder waren großartig, vielleicht besser als sie es seitdem getan haben. Er hat gedacht, dass die Gräser - eine Weidenmischung aus schlankem Weizen, Garrison, Klee und Luzerne - zu viel Wasser leiden. Das trockene Jahr bildete sie aus, um den Strapazen von Wassermangel in der Zukunft standzuhalten. "Wenn Sie Ihre Ernten mit der Zeit mit weniger Wasser bewässern können", sagte Ketterhagen, streckte die Arme aus und ließ die seidigen Federn die Handflächen streichen. "Ich denke, Sie könnten eine eher trockenresistente Heu-Ernte schaffen."

Es gibt keinen schnelleren Weg, eine Borstborste aus Colorado herzustellen, als anzunehmen, dass das Wasser, das er auf seine Wiesen aufbringt, verschwendet wird. Die Wissenschaft und die Beobachtungen von Ketterhagen deuten jedoch darauf hin, dass viele Wassernutzer mit weniger auskommen könnten.

Laut Backhaus des Natural Resources Conservation Service, einer besonders in gesättigten Böden eingebauten Luzerne-Pflanze, werden schwache Wurzeln nur halb so tief wie normal wachsen. Die Sättigung kann mehr Krankheiten und Insekten hervorrufen und eine eisenarme Pflanze wachsen lassen. Alfalfa ist die durstigste Kulturpflanze, die in West-Colorado angebaut wird. Sie verbraucht pro Hektar Erntegesellschaft pro Hektar bis zu drei Hektar Wasser. Es ist jedoch nicht ungewöhnlich, dass einheimische Viehzüchter 4 bis 6 Morgen Wasser liefern und dabei doppelt so viel Wasser aus dem Fluss nehmen, wie ihre Ernte benötigt. Wenn es nicht abfließt, kann so viel Wasser die Pflanzen ersticken, und sie werden von Seggen und anderen Arten überholt.

"Gesättigter Boden enthält eigentlich keinen Sauerstoff, und so werden Sie mehr von dieser Feuchtgebietspflanze sehen, die darin wächst", sagte Backhaus. "Durch ständiges Bewässern, das Wasser über ein Feld laufen zu lassen und es niemals zu stoppen, könnte es zu einem künstlichen Feuchtgebiet werden."

Selbst wenn die Kulturpflanzen nicht überbewässert sind, geht Wasser verloren, wenn man es vom Fluss auf das Feld transportiert. Reichliche Mengen verdunsten aus den Gräben, die die Hügel säumen, und dringen in den lehmigen Boden ein, lange bevor das Wasser die Felder der Viehzüchter erreicht. Viehzüchter wissen das; Sie öffnen die Tore, lange bevor sie das Wasser benötigen. So bleibt der Boden länger gesättigt, um Wasser zu enthalten.

An den Ufern treiben die Wurzeln der unkrautartigen Tamariskensträucher noch mehr Wasser und Sedimente wachsen in Depressionen - ein Zeichen dafür, dass sich Feuchtigkeit sammelt, wo sie nicht benötigt wird. Laut Denison von Trout Unlimited ist die Bewässerung von Hochwasser nur zu 35 Prozent effizient. Das bedeutet, dass fast zwei Drittel des aus dem Fluss entnommenen Wassers verloren gehen und niemals von den Gräsern verbraucht werden, die es nähren soll. Es wird angenommen, dass das zusätzliche Wasser letztendlich in den Fluss zurückkehrt - und wird so gezählt, wenn der Staat seine Nutzung erhöht -, aber Denison und andere sagen, dass nur ein Teil davon tatsächlich reicht.

Denison sieht Chancen an den Margen. Anstelle eines Schwarz-Weiß-Kampfes zwischen Landwirtschaft und Städten könnte ein Kompromiss mehr Wasser fließen lassen, während die Farmen im Geschäft bleiben. Um dies zu erreichen, sind jedoch ein Umdenken in Bezug auf Wasseransprüche und mehr Flexibilität erforderlich, als dies durch geltende Gesetze möglich ist. Kalifornien hat sich mit dieser Erkenntnis auseinandergesetzt, da die führenden Wasserrechteinhaber damit begonnen haben, einen Teil ihres Anteils aufzugeben. "Es gibt viel Wasser, um den aktuellen Bedarf zu decken, aber wir müssen definieren, was Bedürfnisse sind und was ein" Recht "ist", sagte Denison.

Der Natural Resources Conservation Service bietet finanzielle Anreize, um Viehzüchter dabei zu unterstützen, ihre Ausrüstung zu modernisieren und neue, effizientere Bewässerungstechnologien einzusetzen. Ein Pivot-Bewässerungssystem, bei dem ein langes Sprinklerrohr auf Räder gesetzt wird und sich von einem festen Punkt aus dreht, wodurch üppige grüne Kornkreise übrig bleiben, kann den Wasserverbrauch möglicherweise halbieren. Dank der ferngesteuerten Wassergraben können die Viehzüchter Flüsse abstellen, die sie sonst monatelang laufen ließen, weil sie zu weit oben in den Bergen zu Besuch sind. Die Tropfbewässerung für Gemüsekulturen, bei denen geringe Wassermengen direkt an den Wurzeln einer Pflanze abgegeben werden, wird auf einen Wirkungsgrad von bis zu 95 Prozent geschätzt.

Ketterhagen steht auf einer Wiese voller Timothy- und Weizengräser und zeigt auf ein 12-Zoll-PVC-Rohr, das neben einem leeren, 2 Fuß tiefen Schmutzgraben verläuft, den es ersetzt hat. Er arbeitete mit Beratern des NRCS zusammen, um das Rohrsystem zu entwerfen und auf einem Teil der Ranch zu installieren. Die Rohre verlieren auf dem Weg zum Feld kein Wasser und lassen Ketterhagen das Wasser gleichmäßiger verteilen. Innerhalb einer Woche, sagt er, schien sein Wasserverbrauch auf diesem Teil der Ranch um etwa die Hälfte zu sinken.

Bundesbeamte glauben, das Subventionsprogramm könnte die Viehzüchter erfolgreich dazu bringen, Hunderte von Milliarden Gallonen Wasser in den Fluss zu stecken und dazu beizutragen, die Engpässe zu beseitigen, die die Staaten stromabwärts plagen. "Wenn jeder Produzent das tun würde, würde es messbare Gewinne geben", sagte Backhaus des NRCS. "Wenn 50 Prozent von ihnen dies tun würden und sie einen Gewinn von 10 Prozent hätten, wäre das immer noch messbar."

Trotzdem haben die Viehzüchter langsam Änderungen vorgenommen. Ihre Argumentation unterscheidet sich von der Praxis - Gunnison-Ranches wachsen in der Saison oft nur um einen einzigen Schnitt Alfalfa, was die Kosten von 90.000 $ für einige Pivot-Bewässerungssysteme außer Reichweite bringt - bis hin zu zynisch ideologischen. "Wenn Sie es sparen, verlieren Sie es. Sie werden nicht dafür bezahlt. Sie geben es einfach auf", sagte Patrick O'Toole, Präsident der Family Farm Alliance, einer nationalen Farmers Advocacy-Gruppe, die die Washingtoner Politiker berät und ihre Beschwerden wiederholt Er sagt, er hört von einigen seiner Mitglieder. "Also, warum würden Sie Wasser für den Gebrauch aufgeben, an das Sie nicht einmal für nichts glauben?"

Das Risiko für langfristige Wasserrechte spielt im Denken der Rancher eine herausragende Rolle. Wenn Ketterhagen jeden Graben auf der Ranch leitete, die er betreibt, könnten die Pfeifen nicht einmal genug Wasser für die Eigentümer mitbringen, um ihre gesamte Zuteilung aus Ohio Creek herausnehmen zu können. Die Behörden in Colorado könnten ihre Wasserrechte konfiszieren. Die Arbeitgeber von Ketterhagen würden viel von ihrem Landwert verlieren, und Ketterhagen erwartet, dass er keinen Job hat. Bundesbeamte sagen, dass ähnliche Bedenken andere Viehzüchter belasten, und dass die Satzungen "verwenden oder verlieren" einen starken Gegenwind für das Erhaltungsprogramm der Regierung hervorrufen, was die Viehzüchter veranlasst, sich Sorgen zu machen, zu effizient für ihr eigenes Wohl zu werden.

"Es verläuft quasi quer zum Ziel unseres Programms", sagte John Scott, ehemaliger Distriktschützer des NRCS in Gunnison.

Viele der gleichen Viehzüchter, die darauf bestehen, dass sie ihr gesamtes Wasser benötigen, sagen auch, dass sie weniger verwenden könnten, wenn ihre Rechte geschützt würden und sie von den Ersparnissen profitierten. "Warum sollten wir nicht mitbestimmen können, wie diese Einsparungen verwendet werden?" fragte Ken Spann, einer der bedeutendsten Wassernutzer im Westen Colorados, der Tausende Hektar zwischen Crested Butte und der stromabwärts gelegenen Stadt Delta bewirtschaftet. "Habe ich als Bürger von Colorado eine moralische und ethische Verpflichtung, um sicherzustellen, dass sie die Metropolregion in Richtung Kansas weiter ausdehnen können? Ich glaube nicht."

Spann würde eine Gesetzesänderung unterstützen, wenn es ihm erlaubte, das Wasser zu retten, das er in einem Jahr eingespart hatte, und es im nächsten Jahr zu verwenden. Derzeit habe er keinen Grund, weniger Wasser zu verwenden.

"Die Leute verhalten sich rational", sagte Kenney von der University of Colorado. "Die Anreize sind so strukturiert, dass sie dazu angehalten werden, auf eine Weise zu handeln, die nicht im besten Interesse der Gesellschaft liegt."

Es besteht Einigkeit darüber, dass sich dieser Status quo ändern muss. Es wird weniger Wasser und zunehmenden Druck geben, um es effizient zu nutzen.

"Es ist, als hätte ich einen Teufel und einen Engel auf meiner Schulter", sagte Ketterhagen. Er will einen gesunden Fluss sehen und applaudiert im letzten Frühling, einen Wasserstoß ans Ende des Flusses zu schicken, um sein Delta wiederherzustellen. "Zum einen floss der Colorado River dieses Jahr den ganzen Weg ins Meer von Cortez und bringt mir eine Träne in die Augen."

"Andererseits geben wir ihnen unser Wasser und was bekommen wir dafür?"

Naveena Sadasivam trug zu dieser Geschichte bei.

ProPublica ist ein Nachrichtenforscher, der mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichnet wurde. Melden Sie sich für den Newsletter an.

Von ProPublica.org (finden Sie die Originalgeschichte hier); Mit freundlicher Genehmigung nachgedruckt.

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