Betty Shannon, Unsung Mathematisches Genie

Ihr Ehemann Claude half mit, die Computerrevolution zu schaffen, aber nur wenige wussten, dass sie seine engste Mitarbeiterin war

Sein Name ist in unserer Ära verblasst, aber in der Mitte des 20. Jahrhunderts war Claude Elwood Shannon von den Bell Telephone Laboratories ein wahrer wissenschaftlicher Star. Im Jahr 1954 zum Beispiel Vermögen stellte Shannon in einer Liste der 20 wichtigsten Wissenschaftler der Nation vor, neben den zukünftigen Nobelpreisträgern Richard Feynman und James Watson. Shannon machte auch die Seiten von Zeit und Leben erschienen im nationalen Fernsehen und verdienten sogar eine Verbreitung in Modemit einem Fotoshooting des bekannten Henri Cartier-Bresson.

Es gab genügend Gründe für die Anerkennung. Shannons wegweisendes Papier von 1948, "Eine mathematische Theorie der Kommunikation", startete das Feld der Informationstheorie, und seine beeindruckende MIT-Masterarbeit bewies, dass binäre Schaltungen Logik ausführen können. Beide Papiere bildeten zusammen die Basis für das digitale Zeitalter. Und er war nicht nur ein Theoretiker: Theseus, eine „künstlich intelligente“ Maus, die Shannon baute, erregte als frühes Beispiel einer Denkmaschine nationale Aufmerksamkeit.

Selbst in den sternbesetzten Bell Laboratories, einem der renommiertesten Labors des Landes, stach Shannon hervor. Mit seinem dünnen Körper und seinen dunklen Haaren wirkte er auf das Rampenlicht zugeschnitten, in einer Nachkriegszeit, in der die Figur des „The Scientist“ die Vorstellungskraft der Öffentlichkeit erregte. Doch auf dem Höhepunkt dieser kurzen Berühmtheit trat Shannon weg. Er verließ Bell Labs, erhielt eine Professur am MIT und lebte in seinen verbleibenden Jahrzehnten überwiegend privat.

Seine Kollegen waren überrascht, aber Freunde verstanden. Shannon war introvertiert und hatte wenig Appetit auf Öffentlichkeit. In der bekannten Kultur der offenen Tür der Bell Labs war die Tür von Shannon eine der wenigen, die geschlossen blieb. Ein relativ kleiner Teil seiner veröffentlichten Arbeiten enthielt Mitautoren. Sogar seine Hobbys - Flugzeuge fliegen, Jazzklarinette spielen, Gedichte lesen, in seiner Werkstatt basteln - waren einsame Bestrebungen.

Seine Einsamkeit war von zentraler Bedeutung für eine Karriere, in der er seinen eigenen Instinkten nachjagte, häufig auf Kosten prestigeträchtiger oder lukrativer Optionen. Alleinsein half auch, die soziale Bürde der Brillanz zu verringern. Ein ehemaliger Bell Labs-Kollege formulierte es so: „[Shannon] hatte nicht viel Geduld mit Leuten, die nicht so schlau waren wie er.“ Es heißt, dass die wenigen Freunde von Shannon selbst zu den größten Intellektuellen der Ära gehörten: Alan Turing John Pierce, Barney Oliver und Vannevar Bush.

Es gab jedoch einen Mitarbeiter, der aus Shannon's Geschichte geschrieben wurde. Sie war eine unersättliche Kraft hinter seinem Leben und Werk und sie ist eine der wenigen, die nicht nur mit Shannon mithalten konnte, sondern auch seinen Horizont erweitern konnte.

Sie hieß Mary Elizabeth „Betty“ Moore und Shannon traf sie 1948 zum ersten Mal in den Bell Labs. Betty arbeitete als einer der Computer der Labs - die Frauen, die die mathematischen Berechnungen der Ingenieure anstellten. Betty war zu den Labs gekommen, nachdem sie Phi Beta Kappa am New Jersey College for Women (heute Teil der Rutgers University) absolviert hatte, an dem sie ein Vollstipendium absolvierte. Als begabte Mathematikerin begann sie in der mathematischen Abteilung von Bell Labs zu arbeiten, konzentrierte sich auf die Mikrowellenforschung und wechselte dann zu der schnell wachsenden Radargruppe. Neben ihrer täglichen Arbeit veröffentlichte sie auch Forschungsarbeiten, darunter a Bell Labs Technisches Memorandum zu "Komponieren von Musik nach einem stochastischen Prozess".

Obwohl er schüchtern war, beschwor Shannon den Mut, sie zum Essen zu bitten. Dieses Abendessen führte zu einem zweiten, dem zweiten zu einem dritten, bis sie jeden Abend zusammen aßen. Shannon war geschlagen. Da ihre Daten immer länger und häufiger wurden, trennten sie sich zwischen seiner West Village-Wohnung und ihrer in der East Eighteenth Street. Dort teilten die beiden ihre gegenseitige Liebe zu Mathematik und Musik. "Ich spielte Klavier und er spielte Klarinette", erinnert sich Betty, "und wir kamen von der Arbeit nach Hause, und wir fanden einige Musikbücher, die zwei Teile hatten, und wir würden gerne zusammen spielen."

Die Werbung wurde effizient vorangetrieben. Betty und Claude hatten sich im Herbst 1948 kennengelernt, und schon im darauffolgenden Jahr schlug Claude vor - auf seine "nicht sehr formale" Art, erinnerte sie sich. Sie akzeptierte, und am 22. März 1949 waren sie verheiratet.

Fast alle, die sie kannten, bezeugten die Qualität des Spiels. Wie Claude war Betty sachlich und peitschend, mit einem trockenen Sinn für Humor. Aber nicht nur ihre Persönlichkeiten passten. Auch Betty und Claude hatten eine starke intellektuelle Verwandtschaft. Sie wurde eine enge Beraterin in mathematischen Angelegenheiten. Tatsächlich war Betty die erste Zuhörerschaft für viele Ideen von Shannon - die bemerkenswerteste Ausnahme von der introvertierten Politik eines Mannes, der, wie sie selbst sagte, "sich nicht die Mühe machen würde, mit anderen Menschen zusammenzuarbeiten."

Sie würden nebeneinander arbeiten. Betty schaute nach Referenzen, nahm die Gedanken von Claude nieder und schnitt, was wichtig war, sein schriftliches Werk auf. Sie bot ihre Verbesserungen an und fügte historische Referenzen hinzu. Wie Betty formulierte: "Einige seiner frühen und sogar späteren Papiere befinden sich in meiner Handschrift ... und nicht in seiner, was die Leute zuerst verwirrt." Und nicht nur seine Papiere: Betty war auch ein vollwertiger Partner in der Trottelei . Tatsächlich war es Betty - nicht Claude -, die die Verkabelung für Theseus die Maus fertigstellte.

Shannon schätzte die Hilfe. Obwohl seine Ideen sehr seine eigenen waren, baute Betty sie zu veröffentlichungsfähigen Werken auf. Shannon neigte zu Sprüngen - zur Lösung von Problemen in seinem Kopf, bevor er alle Zwischenschritte auf dem Papier ansprach. Wie viele intuitive Menschen vor ihm, verabscheute er es, seine Arbeit zu zeigen. Also füllte Betty die Lücken aus.

Sie dachte auch an neue Orte. Shannons Basteln und Einradfahren ist seinen Bewunderern bekannt. Weniger bekannt ist, dass Betty Claude das Erector Set gekauft hat, das letztendlich zu ihrer Erschaffung von Theseus der Maus führte, und dass sie auch Claude das erste Einrad kaufte, mit dem er fuhr. Sie ermutigte ihn, eine Einladung zum Sprechen (die er lieber meidet, zu vermeiden) anzunehmen und in Länder zu reisen, die er vielleicht nie besucht hätte.

Sogar Shannon's Leidenschaft für die Investition und das Studium der Börse begann mit Betty. Sie wurde vom Markt fasziniert und füllte die heimische Bibliothek mit Büchern über Anlagestrategien und Wirtschaftswissenschaften. Wie ihre Tochter Peggy Shannon sagte: „Ihre Arbeit an der Börse war eine Teamleistung. Es ist nicht so, dass mein Vater diese mathematischen Vorstellungen von der Börse hatte und dann herausgefunden hatte, wie er sie einsetzen sollte, um Geld zu verdienen ... Es war immer ein gemeinsames Projekt. “Es war eine Teamleistung, die zu einem bemerkenswerten Ergebnis führte Erfolgsbilanz: Die Shannons wurden im Erdgeschoss einer Reihe früherer Silicon Valley-Tech-Unternehmen eingesetzt.

Es ist üblich, zu sagen, dass Shannons bestes Denken 1948 vorüber war oder zu behaupten, dass keiner seiner späteren Beiträge dem Umfang seines informationstheoretischen Papiers entsprach. Diese Kritik würde jedoch dazu führen, dass wir ein reichhaltiges Werk übersehen: Seine Arbeiten in den 1950er und 1960er Jahren halfen Ingenieuren, wie die von ihm erfundenen Grundlagen angewendet werden können, und seine Arbeit trug dazu bei, die Ziele in mehreren angrenzenden Bereichen, wie künstliche Intelligenz, festzulegen. Computerschach und Robotik. Shannons spätere Jahre waren in der Tat einige seiner kreativsten, gekennzeichnet durch die Verspieltheit, die seine lebenslange Visitenkarte war.

Aber es wäre vielleicht nicht so gewesen, wenn nicht Betty Moore Shannon gewesen wäre. Von ihr unterstützt und herausgefordert, fand eine der großen Köpfe des 20. Jahrhunderts neue, weitreichende Erkundungsbereiche - und es gelang ihnen, Durchbrüche zu erringen. Gemeinsam bauten die Shannons entfernte Vorfahren zu unseren modernen Geräten auf, machten Maschinen "zum Nachdenken" und halfen, die Grundlagen für das Informationszeitalter zu schaffen. Ihr „gemeinsames Projekt“ war eine der großen kreativen Partnerschaften unserer Zeit - und ihr Erbe ist in unseren Alltag eingebunden.

Die geäußerten Ansichten sind die des Autors und sind nicht notwendigerweise die.

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