Der Wächter: Roald Hoffmann - - Technik - 2020

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Anonim

Ein 1955er Westinghouse-Finalist gewinnt 26 Jahre später einen Nobelpreis für Chemie und widmet sich dann der Poesie

In Kürze

  • FINALIST JAHR: 1955
  • SEIN FINALISTISCHES PROJEKT: Messung der Bewegung von Teilchen der kosmischen Strahlung
  • WAS LED FÜR DAS PROJEKT: Roald Hoffmann lernte schon früh zu beobachten. Der 1937 in Polen geborene Jude verbrachte lange Tage seiner Kindheit vor den Nazis auf einem Dachboden nahe der Grenze der Sowjetunion. Er bemerkte das wechselnde Licht, die Jahreszeiten und andere Kinder, die durch ein kleines Portal zur Außenwelt spielten. "Ich bin ein Beobachter", sagt er. "Ich schaue, wie die Dinge miteinander interagieren. Es interessiert mich."

FINALISTENJAHR: 1955

SEIN FINALISTISCHES PROJEKT: Messung der Bewegung von Teilchen der kosmischen Strahlung

WAS LED FÜR DAS PROJEKT: Roald Hoffmann lernte schon früh zu beobachten. Der 1937 in Polen geborene Jude verbrachte lange Tage seiner Kindheit vor den Nazis auf einem Dachboden nahe der Grenze der Sowjetunion. Er bemerkte das wechselnde Licht, die Jahreszeiten und andere Kinder, die durch ein kleines Portal zur Außenwelt spielten. "Ich bin ein Beobachter", sagt er. "Ich schaue, wie die Dinge miteinander interagieren. Es interessiert mich."

Nachdem er 1949 mit seiner Mutter und seinem Stiefvater nach New York City eingewandert war - sein Vater war in einem Arbeitslager der Nazis gestorben -, half ihm diese Neugier nur wenige Jahre, nachdem er Englisch gelernt hatte, den Zugang zum ausgewählten Stuyvesant-Gymnasium der Stadt. Als er dort war, schenkte ihm ein Physikprofessor der New Yorker Universität fotografische Platten, die Spuren von kosmischen Strahlenteilchen enthielten. Hoffmann führte verschiedene Messungen durch und versuchte, die Elementarteilchen, die beim Abklingen der kosmischen Strahlung entstanden waren, anhand der Spuren zu identifizieren, die sie hinterließen. Er schrieb die Ergebnisse auf. Obwohl "es keine große Arbeit war", sagt er, war das Thema heiß und die Zeitung brachte Hoffmann einen Platz in der Westinghouse Science Talent Search von 1955 ein.

DIE WIRKUNG AUF SEINE KARRIERE: Nachfolgende Zeitungsberichte und die Reise nach Washington, D.C., blendeten diesen jungen Holocaust-Überlebenden. "Es war insgesamt eine sehr prägende Erfahrung", sagt er. Aber es war nicht die einzige prägende Erfahrung, die Hoffmann gemacht hatte. Bald darauf schrieb er sich an der Columbia University ein, wo ihn die berauschenden Great Books-Kurse und Poesie-Kurse (unterrichtet von dem mit dem Pulitzer-Preis ausgezeichneten Dichter Mark Van Doren) in Bezug auf sein Leben zerrissen haben.

Seine Eltern hatten Ideen. "Ich stand unter Druck, Arzt zu werden - ein echter Arzt!" Hoffmann sagt. Aber er wollte keine Medizin praktizieren. Also suchte er einen Kompromiss. "Ich hatte genug Mut, um meinen Eltern zu sagen, dass ich kein Arzt werden würde, aber nicht genug Mut, um ihnen zu sagen, dass ich in die Kunstgeschichte gehen wollte. Also ging ich auf ein Chemie-Abitur", sagt er. "Ich bin hineingefallen, aber ich liebe es."

Die Chemie erwiderte seine Zuneigung. Er promovierte in Harvard während seiner Arbeit unter dem zukünftigen Nobelpreisträger William N. Lipscomb, Jr. Er landete schließlich in Cornell, wo seine Hauptarbeit die Struktur und Reaktivität sowohl organischer (Kohlenstoff enthaltender) als auch anorganischer Moleküle umfasste. Die Woodward-Hoffmann-Regeln der organischen Chemie (die Hoffmann zusammen mit Robert Burns Woodward entwickelt hat) sagen die Positionen von Atomen innerhalb bestimmter Molekülarten voraus. Er und Kenichi Fukui teilten sich 1981 den Nobelpreis für Chemie für ihre unabhängige Arbeit über den Verlauf chemischer Reaktionen.

WAS ER JETZT TUT: Hoffmann unterrichtet immer noch in der Cornell-Chemie-Abteilung, aber trotz seiner hervorragenden wissenschaftlichen Karriere hat er seine Liebe zu den Geisteswissenschaften nie vergessen. Kurz bevor er den Nobelpreis gewann, begann er ernsthaft Gedichte zu schreiben - manchmal über Wissenschaft, manchmal über seine Erfahrungen als Kind während des Krieges und oft nur über Dinge, die er beobachtete. "Vielleicht ist etwas von dem Wissenschaftler dabei", sagt er. "Aber dann muss man es mit einer emotionalen Währung ausstatten, so dass es einem Leser etwas bedeutet."

Dies ist selten ein einfacher Prozess. Wenn es um Poesie geht ", sagen einige meiner wissenschaftlichen Kollegen:" Wenn ich nur die Zeit hätte, könnte ich es tun. " Sie wissen nicht, wie schwierig es ist. Meine Gedichte durchlaufen viel mehr Entwürfe als meine wissenschaftlichen Artikel. "

Diese Arbeit hat sich ausgezahlt. In seiner zweiten Karriere hat Hoffmann fünf Bücher seiner Arbeit veröffentlicht (einschließlich Der Metamict-Staat , und Lücken und Kanten sowohl von der University of Central Florida Press) als auch von einzelnen Gedichten in Der Pariser Bericht und Die Kenyon Review . Für dieses Interview rief er von einem einzigen Telefon in einer Künstlerkolonie in Kalifornien an, wo er gerade den Morgen damit verbracht hatte, ein skurriles Gedicht zu schreiben ("ganz gleichgültig"), in dem der Erzähler sich mit einem Gehirn unterhält.

Obwohl Hoffmann diese andere Liebe wieder entfacht hat, bereut er es nicht, die Chemie als jungen Mann gewählt zu haben. In der Tat, andere Künstler in der Kolonie zu sehen, erinnert ihn daran, dass man "als Chemiker und nicht als Dichter leben kann".